Algo muito estranho está acontecendo com Ultima Thule, o objeto no cinturão de Kuiper em Plutão, para o qual se dirige a sonda da NASA New Horizons, revelou a agência espacial.

Entre suas observações de abordagem nos últimos três meses, a espaçonave tem feito centenas de imagens para medir o brilho de Ultima e como varia conforme o objeto gira, disseram os cientistas em um comunicado.

Essas medições produziram o primeiro mistério da missão sobre Ultima. Embora os cientistas tenham determinado em 2017 que Ultima não tem a forma de uma esfera, mas provavelmente é alongado ou até mesmo dois objetos, eles não viram as pulsações repetidas no brilho que esperavam de um objeto rotativo dessa maneira.

A variação periódica de brilho durante cada rotação produz o que os cientistas chamam de curva de luz.

“É realmente um enigma”, disse o principal pesquisador da New Horizons, Alan Stern, do Southwest Research Institute. “Eu chamo de o primeiro enigma de Ultima: por que ele tem uma curva de luz tão pequena que nem conseguimos detectá-lo? Eu esperava que as imagens detalhadas do sobrevoo chegassem logo para nos dar muito mais mistérios, mas não esperava isso tão cedo”, disse o cientista.

“É possível que o polo de rotação Ultima esteja orientado em direção ou perto da espaçonave”, disse Marc Buie, também do Southwest Research Institute. Essa explicação é natural, disse ele, mas requer a circunstância especial de uma determinada orientação de Ultima.

“Outra explicação”, disse Mark Showalter, do Instituto SETI, “é que Ultima pode estar cercado por uma nuvem de poeira que obscurece sua curva de luz, da mesma forma que o coma (nebulosa ao redor do núcleo) de um cometa freqüentemente excede a luz refletida por seu núcleo central.”

Esta imagen compuesta de Ultima Thule se tomó solo 33 horas antes de la maniobra de corrección de rumbo del 2 de diciembre que ajustó la trayectoria de New Horizons para su sobrevuelo de Año Nuevo.
Esta imagem composta do Ultima Thule foi tirada apenas 33 horas antes da manobra de correção do curso em 2 de dezembro, que ajustou a trajetória da New Horizons em seu voo para a sua passagem de ano.

Essa explicação é plausível, acrescentou Showalter, mas tal coma exigiria uma fonte de calor para gerá-lo, e Ultima é escuro e frio porque está muito longe e recebe apenas uma luz fraca do Sol.

“Um cenário ainda mais estranho é aquele em que Ultima está cercado por muitas luas minúsculas e quebradas”, sugere Anne Verbiscer, cientista assistente do projeto New Horizons, da Universidade da Virgínia.

“Se cada lua tem sua própria curva de luz, então juntas poderiam criar uma superposição mista de curvas de luz que fazem o New Horizons parecer que Ultima tivesse uma pequena curva de luz”, continuou ele.

Embora essa explicação também seja plausível, acrescenta ele, não teria precedentes em todos os outros corpos do nosso sistema solar.

Então, qual é a resposta?

“É difícil dizer qual dessas ideias é a correta”, diz Stern. “Talvez seja algo que nem sequer pensamos. De qualquer forma, chegaremos ao fundo deste enigma em breve”.

A New Horizons voará sobre Ultima e tirará imagens de alta resolução em 31 de dezembro e 1º de janeiro e “a primeira dessas imagens estará disponível na Terra apenas um dia depois”, disse o especialista.

“Quando vermos essas imagens de alta resolução, saberemos a resposta para o mistério de Ultima, a resolução do primeiro enigma. Fique ligado!”, Ele recomenda.

Engenheiros da Nasa acordaram a sonda New Horizons em junho, protagonista do espetacular sobrevoo de Plutão e Caronte em 2015, para sobrevoar Ultima Thule, um objeto celestial remoto do cinturão de Kuiper.

Esta será a exploração do objeto mais distante do sistema solar que a humanidade realizou e um dos mais primitivos.

Fonte: BLes

Categorias: Ciência

Vídeo em destaque

Ad will display in 09 seconds