Imperador de Jade (玉皇大帝  yù Huáng da di ) é conhecido como o líder do Céu no folclore tradicional chines, especialmente no Taoismo, e também em  Jornada Ao Oeste, o romance clássico sobre o  Rei Macaco  e Monk Tang Uma busca perigosa por escrituras budistas. De acordo com os  registros do Virtuoso imperador de jade, ele era anteriormente o príncipe do maravilhoso reino brilhante (soa muito mais elegante em chinês).

Este é um reino que existiu há muito, muito tempo atrás. Sob o mandato do Rei da Virtude Pura e da Rainha do Luar Dourado, o reino era pacífico e feliz. Mas o rei e a rainha estavam ficando velhos e ainda não havia um herdeiro. “Quando eu for embora, quem cuidará do reino?” O velho rei se preocupou. Então ele ordenou aos monges taoistas do reino que rezassem para as divindades por um filho. Por mais de meio ano, o rei e a rainha também oravam duas vezes por dia, sem falhas e sem resultados.

Finalmente, o seu pedido sincero comoveu a divindade primordial do céu. Ele criou uma criança para o rei e a rainha e depois enviou uma divindade taoista para entregá-la ao casal.

Naquela noite, dormindo, a rainha sonhou que um brilho santo envolvia o palácio. O taoista desceu do céu, carregando uma criança linda e radiante. Ajoelhando-se diante do santo, a rainha implorou: “Meu rei não tem herdeiro. Eu te imploro para nos oferecer essa criança com sua compaixão. O taoista respondeu: “Esta não é uma criança comum. Um dia alcançará o nível mais alto do Tao. Você deve cuidar bem disso. A rainha agradeceu a divindade e estendeu os braços para receber a criança. A divindade entregou o bebê, mas era tão pesado quanto uma montanha e a rainha acordou assustada. Ele correu para contar ao rei que, para sua maravilha, tivera exatamente o mesmo sonho.

No dia seguinte, a rainha descobriu que estava grávida e, um ano depois, nasceu um belo príncipe. Seu corpo brilhava com um brilho dourado, iluminando todo o reino. Quando se tornou adulto, ofereceu ao reino comida e tesouros para os pobres e órfãos.

Algum tempo depois, o rei morreu. Depois que o príncipe subiu ao trono, ele governou com sabedoria e benevolência. Mas ele logo percebeu que todos os seres em seu reino estavam sofrendo e não tinham como romper o ciclo de morte e reencarnação. Ele decidiu abdicar do trono e, depois de deixar o reino nas mãos de um ministro virtuoso, entrou nas montanhas. Lá ele buscou o Caminho, ou o Tao, na esperança de decifrar os mistérios do universo e quebrar as limitações da mortalidade e do sofrimento.

Ele cultivou seu espírito com muito esforço por 3.200  kalpas , até que ele finalmente alcançou a iluminação e se tornou um santo taoista, e gastou outros 100.000.000  kalpas  acumulando suficiente virtude para se tornar o governante dos Céus. Quanto tempo dura um  kalpa ? Aproximadamente o tempo entre a criação de um universo e a recriação subseqüente.

Em  Jornada ao Oste, do século 16, o Imperador de Jade é descrito como grande e austero, mas também como alguém que é facilmente assustado e incompetente. Ele constantemente se preocupa, difere decisões importantes para seus conselheiros, designa um macaco para “cuidar” de um jardim de pêssegos mágicos (na cultura chinesa, os macacos são mais associados a comer pêssegos do que com bananas) e geralmente parece incapaz de fazer nada, exceto dar ordens em seu trono. De muitas maneiras, ele parece mais um governante humano do que um governante divino.

Mas todas as histórias precisam de personagens secundários interessantes. E todas as histórias precisam, mais do que tudo, entreter. E em uma história que cobre quase todo o panteão budista e taoísta – desde a Pusa Samantabhadra até os Três Puros – nem todos os deuses podem ser perfeitos.

Obviamente, ser o Imperador do Céu não é uma tarefa fácil. Não é de surpreender que em  Jornada Ao Oeste , quando o Rei Macaco tenta fazer com que o Grande Imperador de Jade abdique de seu trono celestial e lhe dê o posto, um macaco que na época não tinha nem 400 anos de idade. É esmagado sob uma montanha por meio milênio.

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